本文原刊載於 新新聞周刊 1165期 2009/7/1

位於加拿大溫哥華市中心、伊莉莎白公園旁的Nat Bailey Stadium,儘管一旁的公園遊客人潮從未間斷,卻無法留住眾人的目光,只因棒球在溫哥華已經不是主流運動。

一直以來Nat Bailey Stadium被人們稱為「北美洲最精緻」的棒球場,主要是因為它很小,可是設備很完善,球迷在此看球仿佛置身於自家後院一般,非常有親切感。這球場不但陪伴溫哥華居民歷經棒球在當地的興衰,也陪著不少當今大聯盟球星Sammy Sosa、Jim Edmonds、Rich Harden和Nick Swisher等走過艱苦的小聯盟歲月。

溫哥華的第一支職棒隊成立於1946年,當時的隊名是Vancouver Capilano。而在1951年時,Nat Bailey Stadium才被建造完成,不過當時的名稱是Capilano Stadium,Capilano的名字是取自溫哥華當地的一家小啤酒廠。

從球場完工至今這57年中,溫哥華棒球曾達到2次高峰。第一次是1956年,溫哥華球隊Vancouver Mounties升格至巴爾的摩金鶯隊的3A,到1969年退出3A的Pacific Coast League為止。之後9年,溫哥華沒有任何職棒隊,所以Nat Bailey Stadium變成足球場與舉辦其他活動的場合,棒球在溫哥華的發展也因此停滯了9年。

1978年,在溫哥華當地的飲食連鎖店White Spot資助下,溫哥華又有職業球團入駐Pacific Coast League(PCL)。White Spot獲得球場的冠名權,並用Nat Bailey(White Spot的創始者)作為球場的名字至今,球隊的名稱也改為現在的Vancouver Canadians。從1978到1999年,是溫哥華棒球最鼎盛的時期,在這22年中,溫哥華曾5次拿下3A PCL北區冠軍,更3度勇奪3A PCL聯盟的年度冠軍,22年來平均每年有24萬名觀眾入場看球。

而在多倫多藍鳥隊拿下世界大賽冠軍期間,棒球熱度更是到了頂點,平均入場人數高達近35萬人次,這對人口只有150萬的溫哥華來說,等於超過5分之1的人都進場看過球,可看出當時棒球的熱門程度已不下於當地的冰球隊Vancouver Canucks。

而就在2000年,雖然前一年Canadians剛拿下PCL的冠軍,可是奧克蘭運動家隊還是決定把3A球隊遷到沙加緬度,主要是因為Nat Bailey的設備與觀眾容量已無法滿足3A球隊該有的規格。其實另一更重要的原因,是溫哥華市政府不願出錢提升這老球場的硬體設施,使得溫哥華又將面臨沒有職棒隊的窘境。

不過美國商人Fred Herrmann卻看中了溫哥華之前對棒球的熱情,決定把自己在奧勒岡州的短期1A球團遷到溫哥華,並沿用Vancouver Canadians的名字繼續經營。只不過短期1A的到來似乎無法滿足溫哥華當地人對棒球的渴望,再加上球團經營者無法與溫哥華當地民眾及企業建立起良好的互動關係,這8年來平均入場人次只有在3A時的一半,溫哥華人對棒球的熱度也相對的降低許多。

直到2007年,Vancouver Canadians才由溫哥華當地的企業家買回,由於過去8年的經營不善,棒球在當地人心中的排名早己掉到冰球與美式足球之後。現今的經營者最迫切的課題,就是要怎麼挽回球迷的心。這種現況是很值得中華職棒參考與學習的,因為只要經營者有心,球迷永遠都會回來,就算是再老的球場也會坐滿球迷。Vancouver Canadians正嘗試這樣做,那被稱為是台灣國球火車頭的中華職棒,能不能再用心一點呢?

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